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Éléphant - Ou Se Trouve Le Cimetière ?

Cimetière d'Éléphant

La découverte de l’Afrique noire par les Européens et, surtout, des grands troupeaux d’éléphants qui la parcourent suscita bien des rumeurs. On raconta que, lorsqu’il se sent près de mourir, l’animal se retire dans un lieu secret pour y finir ses jours parmi les restes de ses congénères déjà morts. Ces cimetières regorgeraient d’ivoire.

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Des montagnes d’ivoire au fond d’obscure forêts

L’un des premiers voyageurs à mentionner de tels lieux est, au XIXe siècle, le célèbre explorateur David Livingstone qui sillone infatigablement le continent. On lui doit nombre d’études sur les curiosités géographiques africaines et ses récits contribuent à créer une légende.

Certaines traditions africaines rapportent que les éléphants, à l’approche de la mort, abandonnent leur troupeau et, guidés par leur instinct, ou la mémoire collective de l’espèce, gagnent un endroit connu d’eux seuls. Parvenus à cet antique lieu de sépulture où s’entasseraient sur des hectares les ossements blanchis de leurs ancêtres, les pachydermes s’y coucheraient pour y mourir d’un dernier sommeil. Ce comportement serait surtout celui des plus sages éléphants : les mâles les plus vieux, c’est-à-dire des bêtes dont les défenses peuvent dépasser les 3 mètres de longueur et peser plus de 100 kg. On comprend pourquoi, à partir de la seconde moitié du XIXe siècle, bien des chasseurs, poussés par l’espoir de faire fortune ou par la simple curiosité, risquent leur vie et leur argent dans des expéditions destinées à retrouver ces fameux cimetières d’éléphants.

Des “cimetières” bien décevants

La découverte occasionnelle d’amas de squelettes d’éléphants conforte les explorateurs dans leur conviction que les cimetières débordant du précieux ivoire sont bel et bien réels. Pourtant, l’existence de ces tas d’os n’implique aucun comportement prémédité de la part des bêtes.

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Lorsque toutes les défenses ont disparu, on peut conclure qu’il s’agit des vestiges d’un massacre organisé longtemps auparavant par des braconniers et rendu possible par l’introduction massive des armes à feu à la fin du XIXe siècle en Afrique noire. Si, au contraire, les défenses sont toujours fixées aux crânes des animaux, ces morts collectives peuvent s’expliquer par un drame naturel. En effet, il arrive que, lors d’une très grande sécheresse, un troupeau soit incapable de poursuivre sa route vers des lieux plus cléments et meure de faiblesse et de faim.

Dans d’autres cas, enfin, les sables mouvants constituent des pièges implacables pour ces animaux dont la masse peut atteindre plus de cinq tonnes.

Les éléphants se couchent pour mourir

Au XXe siècle, grâce aux connaissances acquises sur le comportement des éléphants, la légende trouve une explication rationnelle. Christian Zuber, spécialiste de safaris photographiques et d’animaux sauvages, constate que les dents des vieux éléphants présentent une usure dramatique lorsque l’animal atteint l’âge de 55 à 60 ans, usure qui le condamne en général à mourir de faim. Il arrive aussi assez souvent que les dents usées des vieux solitaires soient attaquées par d’énormes caries qui rendent l’animal fou de douleur. Or, comme beaucoup d’autres gros animaux africains (ainsi le rhinocéros), l’éléphant cherche instinctivement dans les points d’eau boueuse un remède à ses blessures et à la douleur. Épuisé, il ne peut pas toujours ressortir du marécage après y avoir trempé longuement sa bouche douleureuse et il s’y couche pour mourir. Les points d’eau étant rares dans la savane, on trouve ainsi regroupées les carcasses de nombreux éléphants au même endroit. Des éléphants souvent vieux et, donc, avec d’imposantes défenses…

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L’ivoire, matériau d’exception

Tissu extrêmement minéralisé constituant les dents des vertébrés, l’ivoire se fossilise assez aisément. Celui utilisé par l’homme provient en général de défenses d’éléphants (dont le commerce est, aujourd’hui, totalement interdit) et de mammouths.

Symbole de pureté. Les chrétiens l’associent à la Vierge Marie. Longtemps, on attribue aux défenses diverses vertus magiques, surtout lorsqu’il s’agit de la dent du narval, un cétacé des mers polaires qui peut atteindre jusqu’à 3 mètres de long. Sa corne unique est longtemps confondue avec celle de la légendaire licorne. L’ivoire de narval est aussi réputé, au Moyen Âge, pour son pouvoir de détection du poison dans les aliments.

Support artistique. Au cours de la préhistoire, l’ivoire, tout comme l’os, est utilisé à des fins artistiques. Ensuite, on retrouve l’art sur ivoire, du Groenland à la Chine, en passant par le pourtour de la Méditerranée.

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Le véritable cimetière des éléphants

D’immenses réservoirs d’ivoire fossile en Sibérie alimentent les marchés européens, notamment celui de Londres, depuis le XVIIIe siècle.

Car la Sibérie – ainsi que l’Ukraine – , constitue un fabuleux réservoir de défenses de mammouths. Non qu’existent là-bas des “cimetières” au sens strict du terme, mais le sous-sol est parsemé de défenses et de squelettes enfouis. Exploité depuis la préhistoire – on a mis au jour en 1966, à 150 km de Kiev, en Ukraine, un village vieux de 15 000 ans aux habitations faites d’ossements et de défenses de mammouths – cet ivoire est commercialisé depuis au moins mille ans. Il fut recherché systématiquement à partir de 1722, à la suite d’une décision du tsar Pierre le Grand.

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